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失智症背后的原因

发布时间:2018-06-15

关于阿尔茨海默病的发病原因至今有很多假说,最近,英国的一项研究又为此种疾病的可能发病原因提供了一种新的可能。

注:本内容为前沿科学信息,确凿性仍有待更多更详细的论述及验证。

阿尔茨海默病,失智症(又称痴呆症,认知症)中最多最常见的一种,是一种神经退行性疾病,患病者的认知能力逐渐下降并最终导致死亡。

这是目前世界公认的“难题病”之一,但病因却迄今未明。

而最近一项最新的科学研究表明,细菌感染可能是导致阿尔茨海默氏症的关键因素。

据瑞士《科学前沿》网站日前报道,利用一种名为NGS(下一代测序)的DNA测序技术,英国布里斯托大学的科学家们将阿尔茨海默病患者的大脑与健康人大脑进行了对比研究。

正常情况下,人类大脑中有专门防止细菌感染入侵的血管壁,但阿尔茨海默病的某一种遗传危险因子可能导致这血管壁丧失此功能,从而让有害的生物体进入大脑。

参与研究和撰写者之一的大卫·埃墨里表示:“(研究发现)阿尔茨海默症患者(的大脑中)留有曾患过神经炎症的证据。研究人员认为,这很可能是导致该病的原因,因为神经炎症会引起大脑中神经元退化。”

埃墨里和他的团队认为,引发神经炎症的原因之一则可能是细菌感染。

了证明这一理论,科学家们对比分析了来自“大脑银行”(注:专门储存大脑的机构,以供科研使用)的8个阿尔茨海默病患者与6个健康人的大脑样本,这些样本都是人们自愿捐献用于医学研究的。通过分析发现,两者有着极大的差别。

埃墨里表示,与健康人的脑部相比,阿尔茨海默病患者大脑中的放线菌(大多为痤疮丙酸杆菌)在变形菌门中的占比高出了近10倍。除此之外,他们的大脑中除了特定细菌数量更多,总体上细菌的数量也要高出许多。

埃墨里补充道:“出乎意料的是,相比健康人的大脑,患者脑部中平均多出了7倍的细菌序列。”他们相信,这些发现可以证明细菌感染可能是导致老年痴呆症的根本原因。

这一最新的研究报告已发布于《老化神经科学前沿》杂志中,参与研究的另一名成员谢莉·艾伦称,团队将对大脑中的细菌进行定量研究,未来还将研究探讨细菌感染是否与其他神经退行性疾病有关。

细菌感染假说并不是首次

目前,对于失智症尤其是最常见的阿尔茨海默病的病因仍未有定论,但主要的假说有“淀粉样蛋白假说”、“病原体假说”等。虽然目前这些只是科学家的推论,但随着科技发展和研究推进,这些研究都将有助于人们对抗失智症。

而本次英国科学家的细菌感染假说也并不是首次,早在之前,就有科学家发表论文指出,疱疹病毒以及导致莱姆病的细菌可能是这种剥夺人脑功能疾病的罪魁祸首,但学界仍对此持怀疑态度。

这篇即发表在《阿尔茨海默病杂志》(Journal of Alzheimer's Disease)上且颇引争议的社论中,一批科学家提出导致这一复杂疾病的病因可能很简单:就是一些能引起脑部感染的微生物。

这一引人争议的观点并不新奇,长久以来学界都认为它太过荒诞而不予理会,但是越来越多的工作指出这可能是一个值得考虑并深入研究的方向。如果研究人员能证明这一理论,并且能够解释先前引发争议的某些细节(这两项任务都很艰巨,因为有关脑部感染的研究困难重重),那么人们便能从根本上阻止这一疾病的发生。

这篇由全球31名科学家联名发表的社论认为,在特定的易感人群中——例如那些携带APOE ε4基因突变的个体(该突变是阿尔茨海默病的一项已知危险因素)——常见的微生物感染便能侵入逐渐老化的大脑并且致其功能损伤。这些微生物可能包括单纯疱疹病毒1型(herpes simplex virus 1,HSV-1),一种常见的导致唇疱疹的病毒,以及肺炎衣原体(Chlamydophila pneumoniae)和博氏疏螺旋体(Borrelia burgdorferi),它们分别能导致肺炎和莱姆病(Lyme disease)。

这一颇具争议的想法与主流理论背道而驰,人们一直认为β-淀粉样蛋白(amyloid-beta proteins)以及Τau 蛋白形成的神经纤维缠结(tau tangles)在阿尔茨海默病患者脑内的积聚,才是该病导致细胞死亡的主要原因。而所谓“病原体假说”的支持者们认为,要么是病原微生物诱导脑细胞产生淀粉样蛋白和神经纤维缠结,要么就是被感染损伤的神经细胞在应对病原体的免疫反应过程中产生了它们。

社论的共同作者Brian Balin是费城骨科医学院老年人慢性疾病中心(Center for Chronic Disorders of Aging ,Philadelphia College of Osteopathic Medicine)的主任。他表示,“我们承认淀粉样蛋白的理论所描述的现象的确存在,但是这是继发于最初感染的后续反应。”

“病原体假说”的批评者们指出,许多支持该理论的人体研究并没有建立病原体和阿尔茨海默病的因果关系。Ruth Itzhaki是英国曼切斯特大学(University of Manchester)的一位分子神经学家,他领导的团队在一项1997年发表于《柳叶刀》杂志(The Lancet)的研究中报道了一个现象——对于含有APOE ε4基因突变的情况下同时感染了HSV-1病毒的人群来讲,他们罹患阿尔茨海默病的概率会比单独具有此类基因突变或单独感染有HSV-1的群体高12倍之多。有一种假设就此认为APOE ε4突变使得HSV-1更容易感染脑部——但是批评者们认为,也有可能是此类基因突变和感染都与阿尔茨海默病相关,但它们之间并没有因果关系。

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